Hormiga Roja

Revisado por . Licenciado en Biología

La hormiga roja (Formica rufa), es un insecto de bosques coníferos europeos con abundantes, frondosos y enormes árboles, donde establece colonias que sobrepasan hasta los doscientos mil individuos.

Aunque pudiese parecer aterrador toparse con algún montículo de estos numerosos invertebrados, no representa una situación incómoda para el hombre, más bien contribuye a su expansión, gracias a que este individuo ayuda a eliminar la presencia de algunas plagas dentro de las zonas boscosas.

Características y aspecto de la hormiga roja

La hormiga roja o conocida también con el nombre de hormiga de fuego, es una de las hormigas con la picadura más dolorosa de todo el mundo. Pertenece al género de hormigas solenopsis e incluye unas 200 especies a nivel mundial.

La principal característica de la hormiga roja es su fuerte picadura. Sin embargo, posee otras características que hace que se diferencien de las demás.

Su tamaño suele variar desde los 1 mm hasta los 5 mm de longitud. Su color característico es el rojo, del cual deben su nombre. Sin embargo, también las hay de un tono amarillento e incluso con color negro en el abdomen.

Poseen dos nodos, los cuales se encuentran entre el tronco y el abdomen. Además, poseen un aguijón el cual es visible.

Al igual que las demás hormigas, suelen cohabitar de acuerdo a roles, los cuales son los siguientes: reina, machos, trabajadores.

Hormiga reina

Las hormigas reinas en los diversos tipos de hormigas que existen, son consideradas las reproductoras; y en el caso de las hormigas rojas, no es la excepción.

La principal función que cumplen estas hormigas en la colonia, es la de reproducción; por lo que pueden producir hasta unos 1.600 huevos cada día.

Macho

La única finalidad que cumple el macho o también conocido como «drones» dentro de la colonia, es el apareamiento con la reina. Una vez se dé el vuelo nupcial, como se le conoce al proceso de apareamiento, la finalidad del macho se cumple, por lo cual es expulsado de la colonia, y por lo general muere a los días.

Trabajadores

Las hormigas trabajadoras se dividen las funciones de acuerdo a su capacidad. Aquellas más robustas y fuertes, serán las encargadas de almacenar los alimentos; mientras que las trabajadoras más pequeñas, son las encargadas de cuidar los huevos, las larvas, hacer trabajos de limpieza y búsqueda de comida.

Hábitat de la hormiga roja

El hábitat de estos insectos del bosque –como hemos indicado- está en zonas con altos árboles coníferos, pero también en espacios frondosos mixtos y caducifolios.

Allí, en el suelo de los bosques, las hormigas rojas construyen sus hormigueros utilizando la comida que les sobra, ramas muy pequeñas y otros materiales para impermeabilizar el montículo de tierra, que incluso puede llegar a medir hasta 2 metros de altura.

Estos exagerados montículos realizados por artrópodos tan pequeños, propician una temperatura ideal para resguardarse de los climas extremos, pero además, construyen recamaras especiales en su interior destinadas a las larvas, las reinas y los alimentos.

Las hormigas rojas generalmente hacen sus nidos en los espacios del bosque cuyo suelo está despejado, y lo acondicionan incluso para invernar.

Otro aspecto curioso acerca de estos animales del bosque, es que son capaces de invadir hormigueros ajenos para apoderarse de un nuevo territorio con suficientes recursos de alimentación.

Alimentación: ¿Qué come la hormiga roja?

La formica rufa es omnívora y su dieta es tan variada como lo que se encuentren en el radio de su territorio, comiendo desde otros invertebrados hasta la melaza de los pulgones, motivo por el cual en ocasiones hasta los protegen, no obstante, cuando la comida escasea también pueden devorar a unos cuantos de ellos.

Las hormigas rojas completan su menú ingiriendo savia, hongos o hasta las partes de criaturas muertas que puedan cargar hacia el hormiguero.

A todo esto le pueden sumar vegetales que encuentren en el suelo del bosque, pero vale destacar que estas pequeñas omnívoras no son las mismas que se denominan “hormigas rojas de fuego”, las cuales son mucho más agresivas y poseen una alimentación carnívora.

Dieta balanceada: una razón para ayudarlas a expandirse

Debido a sus hábitos alimenticios y la cantidad de miembros que pueden existir en un hormiguero de estos pequeños artrópodos rojizos, las industrias forestales han optado por utilizar a dichos insectos para reducir algunas plagas en el bosque, considerándolos como controladores naturales de otros invertebrados que supongan amenazas en estos espacios.

Reproducción y ciclo de vida

Por lo general el ciclo de vida de la hormiga roja dependerá mucho del rol que cumpla en la colonia. Por ejemplo, las trabajadoras suelen vivir desde 30 días hasta 60 días; sin embargo, aquellas más fuertes pueden alcanzar hasta los 180 días.

Sin embargo, lo que respecta a la reina, esta puede alcanzar hasta los 6 años de vida.

La reina es quien coloca los huevos, la misma se reproduce con los machos de la colonia, pudiendo llegar a colocar hasta más de 1.500 huevos cada día.

Los huevos suelen eclosionar en un aproximado de 8 a 10 días. Una vez se convierten en larvas, pasarán de 6 a 12 días. Cabe destacar que el primer lote de hormigas trabajadoras, generalmente será más débil, puesto que la reina se encuentra aún con pocos nutrientes para alimentarlos. Por ello, salen de la colonia a buscar alimento para la reina y las larvas.

Depredadores y amenazas de la hormiga roja

La hormiga roja es una especie que posee ciertos depredadores, siendo el principal la mosca Phorid, la cual es una especie parasitoide. Estas se reproducen colocando sus huevos en el tórax de la hormiga.

Una vez hecho esto, las larvas migrarán hacia la cabeza de la hormiga causando ciertos daños, tanto así que al transcurrir de las semanas liberarán una enzima que causará que se caiga la cabeza de la hormiga roja.

Otro gran depredador de la hormiga roja, es precisamente la Venus atrapamoscas. Se trata de una planta carnívora muy común en ciertos condados de Estados Unidos, en donde la población de hormiga roja es abundante.

Se dice que un aproximado del 33% de las presas de esta planta, son hormigas rojas, las cuales son atraídas con la savia que produce la Venus atrapamoscas.

Por otro lado, otras especies de hormigas también suelen ser potentes depredadoras de la hormiga roja; sobre todo en aquella época en donde se encuentran construyendo su colonia.

Forma de defenderse

Ante la presencia de distintas especies de aves y animales insectívoros, las hormigas rojas desarrollaron un sistema de defensa bastante efectivo.

En este sentido, arrojan ácido fórmico a sus atacantes, lo cual es mucho más efectivo después de morderlos. Aunque son insectos pequeños, pueden lanzar ácido a una distancia que ronda los 25 centímetros, sin embargo, esta estrategia también la utilizan para cazar.


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Hormiga Roja. Edición de Atlas Animal. Original por @newpane.tapan11 a través de Twenty20.

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